Obchodzony jest co roku 4 lutego. Został ustanowiony na Światowym Szczycie Walki z Rakiem zorganizowanym pod egidą prezydenta Francji i dyrektora generalnego UNESCO w lutym 2000, w Paryżu.  Przyjęto wtedy także tzw. Kartę Paryską, dokument obligujący rządy państw, które ją podpisały, do stworzenia programów zapobiegających i metod leczenia chorób nowotworowych.    

Od 2005 roku Światowy Dzień Walki z Rakiem jest organizowany pod egidą Międzynarodowej Unii do Walki z Rakiem (International Union Against Cancer - UICC) - organizacji pozarządowej z siedzibą w Genewie.

W Polsce, z inicjatywy Polskiej Unii Onkologii, od roku 2008,  organizowane są dni otwarte w placówkach onkologicznych, podczas których można skorzystać z porad oraz bezpłatnych badań.